Qué es el coronavirus de Wuhan: la misteriosa cepa mortal china

El patógeno que apareció hace pocos días ya causó 636 muertes en China y más de 30.000 contagios. Un argentino entre ellos.

El coronavirus de Wuhan, el misterioso virus similar al Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SARS, por sus siglas en inglés) ya dejó seis muertos desde su aparición en el centro de China, según reportó este martes el gobierno de Xi Jinping,. Además, se propaga por las grandes ciudades del país, y ha llegado a otras naciones de Asia.

“El reciente brote de una nueva neumonía por coronavirus en Wuhan y otros lugares debe tomarse en serio”, ha dicho este lunes el presidente de la República Popular China, Xi Jinping, en su primera declaración pública sobre la crisis.

Aún más preocupante es que el virus ya está saliendo de Asia y podría haber infectado a personas que se encuentran en Estados Unidos y Australia.

¿Qué se sabe?

Es muy poco lo que se conoce de esta enfermedad. Solo que es un virus nuevo, del que se tiene constancia desde hace apenas 20 días, así que todavía es mucho lo que se desconoce de él. Los científicos estudian sus características y su expansión.

Se piensa que la cepa es un nuevo tipo de coronavirus, una familia que cuenta con una amplia gama de virus que pueden provocar enfermedades benignas en el hombre como el catarro, pero otras más graves como el SRAS.

Por ahora, esta enfermedad de origen vírico no se cura con antibióticos y su tratamiento es sintomático. Se cree que como en el caso de otras enfermedades provocadas por virus, es el propio sistema inmunológico humano el que debe combatir ese microorganismo: los tratamientos existentes solo ayudan a aliviar los síntomas.

¿Cuáles son los síntomas?

La neumonía atribuida al nuevo coronavirus no destaca por provocar síntomas especiales: los enfermos tienen fiebre, mientras que algunos sufren dificultades para respirar y sus radiografías muestran cambios en los pulmones, aunque dependiendo de la persona afectada pueden ser muy leves, graves o incluso mortales.

¿Es mortal?

Hasta el momento se han registrado seis muertes causadas por el 2019-nCov, el nombre oficial del patógeno. Se conocen detalles de las dos primeras, que afectaron a hombres, de 61 y 69 años respectivamente. Ambos padecían enfermedades pulmonares previas y perecieron por las complicaciones derivadas de la infección.

¿Hay antecedentes?

El antecedente más directo que existe es el SARS, de la misma familia. También nació en China y causó en 2002 la muerte de más de 700 personas. Fue mortal en aproximadamente un 10% de los casos, ensañándose especialmente entre los mayores de 65 años. Aunque los científicos trabajan en desentrañar su secuencia, a priori creen que no es tan grave.

¿Cómo surgió?

Los coronavirus son microorganismos que mutan con facilidad. Se sospecha que saltaron a los humanos desde un mercado de animales vivos en la localidad de Wuhan, un mercado de mariscos, pero las autoridades de salud informaron que identificaron pacientes que no tenían antecedentes de contacto con ese centro comercial. Es probable que el virus pasase de un huésped primario, como un murciélago, a otra especie por alguna adaptación o mutación, y que, en otra posterior, en su contacto con personas, llegase a ellas.

¿Cómo se transmite?

En principio se suponía que solo podía pasar de animales a humanos, igual que otro patógeno conocido de la misma familia: el MERS-CoV. Pero las autoridades chinas confirmaron el lunes que puede contagiarse entre personas, algo que se venía sospechando tras detectar cada vez más casos de infectados que no pasaron por el mercado.

El peligro del Año Nuevo chino

Con ocasión del Nuevo Año chino, que se inicia este fin de semana, miles de viajeros realizarán trayectos diariamente entre China y varios países de la región, por lo que las autoridades  quiere evitar todo riesgo de epidemia en plena temporada alta turística.

En Hong Kong, también están en “alerta máxima” ya que está todavía está muy presente la epidemia del SRAS (Síndrome Respiratorio Agudo Severo) que dejó varios centenares de muertos en 2002-2003. “Estamos preparados para lo peor. No hemos bajado la guardia”, dijo el número dos del ejecutivo hongkonés.

En Vietnam, el ministerio de Salud proclamó “riesgo de infección alto” y ordenó que se refuercen los controles en la frontera norte, intenso lugar de paso entre los dos países.

Estados Unidos anunció que fiscalizará vuelos directos que lleguen desde Wuhan a los aeropuertos de San Francisco y al JFK de Nueva York.

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