Signos tempranos y exámenes periódicos, claves para bajar la mortalidad por cáncer de pulmón

El cáncer de pulmón se asocia invariablemente al fumar, y los enormes esfuerzos internacionales para reducir el tabaquismo han dado grandes frutos. Sin embargo, el cigarrillo no es la única causa de cáncer de pulmón, y dejar de fumar no elimina de inmediato ni absolutamente el riesgo de sufrir esta enfermedad. Es por eso que durante el mes de noviembre, Mes Internacional de Concientización sobre el Cáncer de Pulmón, especialistas y asociaciones de pacientes recordaron que es necesario estar atento a los síntomas, así como realizarse controles de rutina cuando sea necesario, a fin de detectar a tiempo esta enfermedad y tener un mejor pronóstico.

La doctora Claudia Bagnes, médica oncóloga a cargo del Servicio de Oncología del Hospital Tornú de la Ciudad de Buenos Aires, señaló que “actualmente se sabe que al realizar una tomografía de tórax de baja dosis se puede diagnosticar el cáncer de pulmón en forma más temprana en pacientes fumadores”. Por su parte, el Dr. Claudio Martín, médico oncólogo a cargo del Área de Oncología del Hospital María Ferrer de la Ciudad de Buenos Aires, señaló que estos métodos “no se llevan a cabo” en forma rutinaria, y que el diagnóstico de la enfermedad “en el ámbito público, en general, lleva varios meses”, en tanto que “en el ámbito privado el tiempo es menor”.

El cigarrillo es la principal causa, pero no es la única. Contaminantes ambientales, humo de tabaco y otras sustancias causan en el mundo más de 165 mil muertes por cáncer de pulmón en personas que nunca fumaron

Si de forma abrupta aparecen síntomas como tos irritativa que se agudiza y perdura en el tiempo, expectoración con sangre, sensación de falta de aire, dolor en el tórax, ronquera, dolor en los huesos o pérdida de peso sin razón aparente, es importante consultar con el médico. No importa si se es o no fumador: más de 20% de los casos de cáncer de pulmón se producen en personas que nunca fumaron. “Existe un número no despreciable de pacientes portadores de cáncer de pulmón que no han fumado nunca, o han fumado muy poco y han dejado ese hábito hace ya bastante tiempo antes del diagnóstico”, comentó la Dra. Bagnes. De hecho, según la Organización Mundial de la Salud (OMS), en 2004 la contaminación ambiental fue la segunda causa más importante de esta enfermedad, con 165.000 muertes en todo el mundo. Las principales razones fueron la contaminación del aire exterior, el uso combustibles sólidos para cocinar y calefaccionar, y el tabaquismo pasivo o ‘humo de segunda mano’.

el cáncer de pulmón es el tipo de cáncer más frecuente y la principal causa de muerte por cáncer en el mundo

No obstante, el cáncer de pulmón suele desarrollarse sin presentar síntoma alguno (asintomático) hasta que la enfermedad ya se encuentra avanzada. Es por eso que en materia de prevención, el primer paso es evitar los factores de riesgo tales como fumar, aspirar el humo de tabaco ambiental o la exposición a contaminación en el lugar de trabajo.

Además, en algunos países ya se recomiendan pruebas de detección de rutina para personas con mayor riesgo de padecer la enfermedad. Uno de ellos consiste en una tomografía computada de baja intensidad, que ha demostrado reducir un 20% la mortalidad en personas entre 55 y 74 años fumadoras de al menos un paquete de cigarrillos por día durante 30 años. El sistema Medicare de salud pública de los EE. UU. lo ha incluido, y se está analizando la evidencia clínica para su generalización en otras regiones. En Argentina no está recomendada en forma rutinaria.

Factores de riesgo

  • Ser fumador (cigarrillos, habanos, cigarros, pipa)
  • Estar expuesto al humo de tabaco ambiental
  • Tener antecedentes familiares de cáncer de pulmón
  • Tener infección por VIH
  • Estar expuesto a factores de riesgo ambiental (exposición en el hogar o el trabajo a radón, amianto, arsénico, cromo, níquel, berilio, cadmio, alquitrán, hollín y otras sustancias)

cáncer de pulmón

Tratamiento

En cuanto al tratamiento, en los últimos años se produjeron hallazgos que han mejorado la perspectiva para quienes padecen esta enfermedad. Por un lado, ya están disponibles nuevas opciones de tratamiento en estadios avanzados: bevacizumab, un antiangiogénico que inhibe la formación de vasos sanguíneos por parte del tumor, reduce el riesgo de progresión del cáncer de pulmón de células no pequeñas en estadíos avanzados, y erlotinib, perteneciente a una nueva clase de drogas que actúa sobre el receptor de factor de crecimiento epidérmico (EGFR), disminuye el crecimiento tumoral y se utiliza en cáncer de pulmón de células no pequeñas avanzado o metastásico. Además Roche presentó recientemente avances en terapias inmunológicas para el tratamiento de cáncer de pulmón.

La doctora Bagnes enfatizó que se está “avanzando en la medicina personalizada, que consiste en poder diferenciar las distintas variedades de cáncer de pulmón y conocer mejor el enemigo para combatirlo con mejores armas, más precisas”. Desde alteraciones detectadas por estudios de biología molecular hasta el estudio del ambiente donde se encuentra el tumor y el rol del sistema inmune para atacarlo, los avances han permitido desarrollar nuevas drogas menos tóxicas que la quimioterapia– en ocasiones de administración por vía oral -, y de inmunoterapia contra el cáncer.

Para mejorar la atención de paciente con presunto cáncer de pulmón, el doctor Martín concluyó que sería bueno contar con “mayor y más pronta accesibilidad a métodos diagnósticos; mejor acceso a métodos de estadificación y más rápido acceso a nuevas terapias”, entre las que se encuentran “terapias antiangiogénicas, terapias dirigidas e inmunoterapia”.

Mortalidad vs. Campañas

Durante varias décadas, el cáncer de pulmón ha sido el tipo de cáncer más frecuente y la principal causa de muerte por cáncer en el mundo. Es responsable de casi 1 de cada 5 muertes por cáncer en todo el mundo (1,6 millones de muertes, el 19,4% de todas las muertes por cáncer) y es la principal causa de muerte por cáncer en los hombres en 87 países y en las mujeres en 26 países. En Argentina, en 2012 hubo cerca de 11.000 casos nuevos, y produjo alrededor de 9.230 muertes.

Muchos pacientes deben enfrentar además el estigma que rodea a esta enfermedad, lo que dificulta su manejo

Estigma

El cáncer de pulmón es el único cáncer que tiene asociado un estigma: la percepción de que el paciente ‘es culpable’ de tener esa enfermedad por haber fumado. Esto no ocurre con ciertas enfermedades autoinducidas tales como las cardiovasculares o la diabetes.

Este estigma es erróneo por varios motivos: primero, no todas las personas con cáncer de pulmón son o fueron fumadoras; segundo, dejar de fumar es difícil; tercero, la visión negativa hacia el cigarrillo es mucho más fuerte en este siglo que en el pasado, cuando se iniciaron la gran mayoría de los casos de cáncer de pulmón actuales (el desarrollo de la enfermedad lleva varios años).

En estudios internacionales, se observó inclusive que los médicos de atención primaria tratan de forma diferente al paciente con cáncer de pulmón que a quien padece cáncer de mama, con actitudes negativas hacia el primer grupo. El estigma es tan fuerte que inclusive algunas mujeres con cáncer de pulmón, avergonzadas de su enfermedad, dicen tener cáncer de mama, una afección con mucha más comprensión y apoyo por parte de la sociedad.

“Algunos médicos que no son especialistas relacionan únicamente el cáncer de pulmón a la condición de fumador y de persona que no tiene mucho cuidado de su salud. Creo que hoy los médicos de todas las especialidades que intervenimos en el diagnóstico y/o tratamiento de estos pacientes hemos cambiado ese preconcepto”, reflexionó la doctora Bagnes.

El estigma lleva a su vez a que todas las campañas de concientización sobre la enfermedad se enfoquen en la cesación tabáquica y no pongan especial énfasis en los síntomas que deberían motivar una consulta al médico. Sin embargo, cuanto más temprano se produce el diagnóstico, mayor es la probabilidad de sobrevivir a 5 años; en el cáncer de pulmón de células no pequeñas (el más común), por ejemplo, cuando se detecta en la etapa más temprana (Estadío I) la tasa de supervivencia a 5 años es de 45 a 49%, mientras que en Estadío IV (el más avanzado) cae a menos del 5%.

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